Lisa Su CEO de AMD, rememora el diseño del procesador Cell de la PS3

Justo después del Computex 2024, la CEO de AMD, Lisa Su, se sentó con Stratechery para realizar una entrevista extensa sobre cómo ha resuelto problemas difíciles a lo largo de su carrera, incluyendo su tiempo en IBM y su contribución al legado de PlayStation tanto allí como en AMD posteriormente. Como ella misma señala: «He estado trabajando en PlayStation durante mucho tiempo, si lo piensas. PlayStation 3, 4, 5… [como el hilo común] a través de varias compañías, sí».

Ahora bien, aunque estés familiarizado con la PlayStation 3 y su naturaleza de ser difícil de programar gracias a su procesador Cell basado en IBM PowerPC, lo más probable es que no supieras que Lisa Su tuvo alguna participación en ello antes de esta semana. Los detalles son escasos, pero conseguimos encontrar la primera declaración donde la pre-CEO de AMD, Lisa Su, comentó al respecto.

Según Lisa Su, entonces Directora de Productos Emergentes en IBM en 2001: «Nosotros [IBM] comenzamos con una hoja en blanco y nos sentamos a imaginar qué tipo de procesador necesitaríamos dentro de cinco años». La decisión que tomaron IBM, Sony y Toshiba fue crear una CPU con un enfoque extremo en la paralelización.

Hoy en día, ese enfoque es bastante común gracias a las CPU multinúcleo, la Simultaneous Multi-Threading (SMT, o Hyper-threading bajo el marketing de Intel), e incluso los núcleos de eficiencia dedicados, pero el SMT no surgiría hasta 2002, y las primeras CPU multinúcleo de consumo de AMD e Intel no se verían hasta 2005. Y, por supuesto, el primer multicore fue lanzado por IBM para estaciones de trabajo y servidores en 2001, el mismo año en que estaban planeando el procesador Cell de la PS3.

El entrevistador señala que la PlayStation 3 de Sony es vista como una de sus consolas menos exitosas, lo cual es cierto. La PlayStation 3 prácticamente perdió la generación a manos de la económica y amigable Wii de Nintendo y la menos potente pero más fácil Xbox 360 de Microsoft. La complejidad de la arquitectura significaba que los juegos multiplataforma no siempre rendían tan bien como deberían en la PS3, aunque a medida que los desarrolladores (particularmente los de primera parte) dominaban el hardware, resultó en los juegos visualmente más impresionantes de la segunda mitad de la generación siendo exclusivos de Sony, como Uncharted 3 y similares.

Lisa dijo: «El procesador Cell era extremadamente ambicioso en ese momento, pensando en el tipo de paralelismo que intentaba lograr. Nuevamente, diría que, desde un punto de vista comercial, fue ciertamente exitoso. A medida que clasifiques las cosas, creo que la historia te dirá que puede haber diferentes clasificaciones».

«Mi perspectiva es que la era de las consolas ha pasado por fases […] pero una vez que pasaste a HD, tuviste un aumento tremendo en el costo de creación de activos, los desarrolladores estaban muy motivados para soportar múltiples procesadores, tenías motores de juego en desarrollo. De repente, nadie quería asumir la carga de diferenciarse en el Cell; solo querían funcionar en el Cell», explicó Su.

Curiosamente, la séptima generación de consolas domésticas (PlayStation 3, Xbox 360, Nintendo Wii/Wii U) también marca un cambio en las alianzas de AMD con los fabricantes de consolas. AMD produjo chips gráficos para Nintendo y Xbox, y los tres fabricantes de consolas usaron la arquitectura de CPU PowerPC. Pero en la octava generación (PS4, XB1, Switch), tanto Xbox como PlayStation cambiaron completamente a la arquitectura de CPU y GPU x86 de AMD. La Switch también vio a Nintendo pivotar hacia un diseño de SoC (System on a Chip) de Nvidia (con núcleos de CPU Arm) para su nuevo enfoque en consolas híbridas.

Con el contexto adicional de esta entrevista, uno no puede evitar preguntarse si el hilo unificador de Lisa Su a lo largo de las últimas tres generaciones de hardware de PlayStation no es una coincidencia. Podría ser simplemente una casualidad corporativa, pero pasar de ser una humilde Directora de Producto e Ingeniera trabajando en la PS3 en IBM a vicepresidenta senior (en 2012, CEO en 2014) en AMD, estableciendo el curso futuro tanto del hardware de PlayStation como de Xbox, es realmente impresionante.

También es una gran victoria para AMD, en general, proporcionar el hardware detrás de las dos consolas más grandes del mercado durante dos generaciones consecutivas (y una tercera próxima). No importa quién gane entre Sony y Microsoft y su guerra de consolas, AMD gana, y ese es el tipo de pensamiento que te gana un puesto de CEO.

Fuente original en inglés